Envenenamiento por plomo bloquea la recuperación de la población de Cóndor de California

SANTA CRUZ, CA–un amplio estudio liderado por toxicólogos ambientales en los espectáculos de la Universidad de California, Santa Cruz, California cóndores están continuamente expuestos a niveles peligrosos de plomo, la principal fuente de ese liderazgo es munición y envenenamiento por plomo de municiones está impidiendo la recuperación de la población de condor.

Los científicos reportaron sus hallazgos en un libro que se publicará en las actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS) la semana del 25 de junio (edición temprana en línea). Primer autor Myra Finkelstein, un toxicólogo de investigación en UC Santa Cruz, dijo que el estudio muestra que sin una solución al problema de la intoxicación por plomo, la población de Cóndor sólo puede mantener a través de esfuerzos de manejo intensivo y costoso.

“Nunca tendremos una población silvestre Cóndor autosuficiente si no resolvemos este problema,” dijo ella. “Actualmente, cóndores californianos son etiquetadas y monitoreados, atrapados dos veces al año para las pruebas de sangre y cuando es necesario tratamiento para el envenenamiento por plomo en hospitales veterinarios, y todavía mueren de envenenamiento por plomo sobre una base regular.

Con una población total de sólo 22 aves en 1982, el Cóndor de California una vez estuvo al borde de la extinción. Un programa de cría en cautiverio exitosa había habilitada la reintroducción de cóndores en la naturaleza (en sitios en California, Arizona y Baja California), y la población total creció a casi 400 aves (cautivas y vuelo libre) a finales de 2010. Pero el nuevo estudio, que se centra en cóndores en California, describe una población todavía al borde del colapso, sostenido sólo por la continua intervención humana.

Desde 1997, cerca de la mitad de todos los cóndores de vuelo libre en California han requerido tratamiento de envenenamiento por plomo, y cada año aproximadamente uno de cada cinco aves necesita tratamiento. Esto normalmente implica capturar las aves y trasladarlo a un zoo donde pueden recibir terapia de quelación para eliminar el plomo de su sangre y la atención de apoyo hasta que estén lo suficientemente sanos como para volver a la naturaleza.

Cóndores son carroñeros oportunistas, alimentándose principalmente de los cadáveres de grandes mamíferos como el venado. Pueden ingerir fragmentos de balas de plomo de alimentarse de los cadáveres o gut montones de animales a tiros por cazadores. Envenenamiento por plomo fue probablemente uno de los varios factores que llevaron a la casi extinción de las especies.

El nuevo estudio reúne un equipo interdisciplinario y varias líneas de evidencia para comprender el impacto del plomo en la población de Cóndor, dijo el coautor Donald Smith, profesor de toxicología ambiental en UC Santa Cruz. Un estudio previo de laboratorio Smith ya había identificado municiones como la principal fuente de envenenamiento por plomo en cóndores. Al ampliar el número de casos estudiados por aproximadamente cinco veces, el nuevo estudio confirma y amplía las conclusiones anteriores.

Los investigadores de la UCSC son capaces de identificar el origen de la iniciativa en una muestra de sangre de Cóndor utilizando una técnica de “huellas dactilares” basada en las proporciones de isótopo encontradas en diferentes fuentes de plomo. Cóndores criados en cautiverio y que aún no han sido liberados en la naturaleza tienen sangre baja liderar los niveles, con isótopos de plomo que caen dentro del rango de plomo ambiental de antecedentes en California. Mayoría de vuelo libre de cóndores, sin embargo, tienen isótopos de plomo consistentes con los encontrados en municiones, y más de un pájaro plomo en la sangre nivel, más probable que su proporción de isótopo de plomo coincide con la iniciativa de municiones.

Además de muestras de sangre, los investigadores analizaron también plomo en plumas. Porque plumas crecen durante un período de varios meses, muestreo secuencialmente a lo largo de la longitud de la pluma da un registro de la historia del ave de exposición al plomo. Los resultados muestran no sólo que cóndores son crónicamente plomo envenenado, pero también sugieren que la magnitud de la exposición al plomo es probablemente mucho mayor que la indicada por el control de sangre periódico, dijo Finkelstein.

El estudio también encontró que incluso cuando los niveles de plomo de la sangre están por debajo del umbral que incitaría a tratamiento para el envenenamiento por plomo, cóndores experimentan efectos subletales de salud de la exposición al plomo. Los investigadores utilizaron una prueba bioquímica que es un biomarcador bien establecido para la toxicidad del plomo en los seres humanos y vida silvestre. Los resultados mostraron que los cóndores son tan sensibles al plomo como otras especies, y alrededor del 30 por ciento de cóndores cada año están expuestos a niveles que causan efectos subletales de la salud.

Análisis del equipo de investigación de datos demográficos de población de Cóndor, liderado por el biólogo de la Universidad de Colorado Dan Doak, fue particularmente desalentador. Sin versiones continuas de pájaros criados en cautividad y las intervenciones para el tratamiento de envenenamiento por plomo, la población de Cóndor nuevo disminuiría hacia la extinción, los investigadores encontraron. Cuánto tiempo llevaría esto depende de supuestos sobre la tasa de mortalidad por intoxicación con plomo, pero las proyecciones demográficas indican que, dentro de las próximas décadas, la población salvaje Cóndor de California se reduciría una vez más a las aves sólo 22.

La población de condor de vuelo libre parecen ser más o menos estable en los niveles actuales de manejo intensivo, encontró el estudio. Coautor Jesse Grantham, quien recientemente se retiró como jefe del programa de recuperación de condor para el U.S. Fish and Wildlife Service, estima el coste actual del programa Cóndor a ser unos $5 millones por año, incluyendo las contribuciones de todas las agencias y organizaciones que participan en el esfuerzo. Este nivel de gestión tendría que continuar a perpetuidad para mantener la población de nuevo declive hacia la extinción.

Esfuerzos en California para abordar el problema de la exposición al plomo han llevado a las regulaciones del estado prohibiendo el uso de municiones de plomo en el hábitat del Cóndor. Una prohibición parcial entró en vigor en julio de 2008 y más tarde se amplió. Hasta ahora, sin embargo, los investigadores no han encontrado evidencia que la prohibición ha provocado una reducción en los niveles de plomo sanguíneo en cóndores.

“Desafortunadamente, aunque sólo unas pocas personas siguen utilizando municiones de plomo, habrá cadáveres suficientemente contaminadas para causar envenenamiento por plomo en un número significativo de cóndores,” Finkelstein dijo. “Encontramos que en el transcurso de diez años, si sólo la mitad del uno por ciento de los cadáveres de tener plomo en ellos, la probabilidad que se expondrá cada Cóndor de vuelo libre es de 85 a 98 por ciento y un evento de exposición podría matar a un Cóndor.”

Estos hallazgos sugieren que una mayor regulación de municiones de plomo puede ser necesaria para proteger los cóndores, dijo. A pesar de que existen alternativas para llevar municiones, normativas que limitan el uso de municiones de plomo enfrentan dura oposición de grupos de organizaciones y pistola-derechos de caza.

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