Por ahí: Venus, el planeta inexplorado justo al lado | Descubre la revista

Tránsito de Venus de 2004 visto por la NASA
Nave espacial TRACE de observación solar


NASA/LMSAL


También consulte explicación de Mark Anderson de por qué el tránsito es un momento crítico para aprender a estudiar las atmósferas de otros planetas.


En la tarde del 5 de junio en los Estados Unidos, un pequeño punto negro se rastrean a través de la brillante cara del sol en uno de los más raros acontecimientos celestes: un tránsito de Venus, cuando nuestra hermana planeta pasa entre nosotros y nuestra estrella. No sucederá de nuevo hace 105 años.


Ese punto es nuestro más cercano vecino planetario y, en muchos sentidos, tierra de cerca de gemelos. Venus es 7.521 millas de diámetro, sólo 5 por ciento menor. Tiene un núcleo de hierro y una atmósfera espesa, reventado de calor. Orbita a unos tres cuartos la distancia entre la tierra y el sol. Aunque los astrónomos localizaron planeta orbitando otra estrella, concluiría que era un lugar ideal para buscar vida.

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Pero en otras formas, Venus es tan enigmática como ese punto negro contra el sol. Perpetuamente está envuelto en densas nubes de ácido sulfúrico. La nave que ha explorado lo encontrado no océanos, ningún campo magnético protector y no geología activa. Un puñado de viejos Soviética sondas que descendió el planeta superficie perecido en una hora o dos, destruido por los 900 grados Fahrenheit (suficientemente caliente como para fundir plomo) de temperatura y presión atmosférica 90 veces la de la tierra.


Contradicciones de Venus prestan un encanto inconfundible: ¿cómo un mundo tan similar a nuestro propio resultan tan diferente? Las respuestas podrían decir mucho sobre la historia del sistema solar, sobre dónde buscar vida en otros sistemas planetarios y aún sobre el futuro de la tierra.


Los astrónomos creen que la tierra y Venus eran mucho más como gemelos cuando se formaron hace 4.500 millones de años. Entonces el sol era tenue, y Venus al parecer estaba más fresca. Estudios de moléculas de hidrógeno en la atmósfera venusiana por la sonda Pioneer Venus la NASA indican que el planeta alguna vez tuvo líquido agua en su superficie, tal vez incluso océanos expansivos.


Vida podría han comenzado y prosperaron bajo esas condiciones, dice científico planetario David Grinspoon del Museo de Denver de naturaleza & ciencia. Pero en algún momento desconocido de su historia, Venus llegó a un punto de inflexión. El planeta se sobrecalienta y el agua en la superficie que se evapora rápidamente, llenando el ambiente con vapor de agua; el vapor atrapado más calor, lo que causó más evaporación, y así sucesivamente. “Es un bucle de realimentación positiva”, dice Grinspoon. “Básicamente hervir los océanos.”


Desde idéntico al mal


Los científicos planetarios todavía tienen que arreglar exactamente cómo Venus llegó a un punto sin retorno. Grinspoon apunta a uno de los factores importante: su distancia del sol. Siendo el 28 por ciento más cerca de lo tierra significa que Venus recibe dos veces más energía solar. Los astrónomos piensan que como el sol creció gradualmente más caliente, empujado a Venus a un umbral de temperatura que establece el efecto invernadero desbocado en movimiento.


Para confirmar esta hipótesis, los científicos necesitan saber cómo tierra como Venus comenzó fuera, y luego cómo transformó de templado a insoportable. Quieren comprender cómo una atmósfera una vez ricos en oxígeno evolucionaron de una capa de sofocación gases, principalmente dióxido de carbono.


Determinar exactamente cómo Venus pasó sobre el borde aclararía si Venus es la rareza — o tierra. Científicos del pasado mes de diciembre trabajando con el telescopio espacial Kepler descubrieron el primer planeta en la “zona habitable” alrededor de otra estrella, la ubicación donde las temperaturas podrían ser lo suficientemente suaves para permitir agua líquida en la superficie del planeta en la misión. Objetivo de Kepler es determinar la frecuencia de los planetas del tamaño de la tierra en las zonas habitables de estrellas; la noticia despertó la esperanza de que los planetas habitables son comunes en toda la galaxia.


Pero Venus es un planeta del tamaño de la tierra metido dentro de la zona habitable. Si no por su espesa atmósfera, superficie de Venus sería suficientemente fresco para soportar agua líquida. Para buscar signos de vida en otros mundos, los astrónomos necesitan aprender a distinguir entre planetas con climas similares a la tierra y aquellos que son más como a Venus. “Es por eso que estamos interesados en Venus,” dice Larry Esposito, un científico planetario de la Universidad de Colorado en Boulder. “Queremos saber: todo el universo, cuántos planetas son buenos como nosotros o ?how muchos son malvados como Venus?”




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